Una huella cada vez menor en África para Francia, el antiguo colonizador que se quedó

DAKAR, Senegal – A finales de julio, el presidente del país, aliado de confianza de Francia, fue tomado como rehén en el palacio presidencial por sus propios guardias.

Poco después, los manifestantes se concentraron en la embajada francesa, incendiándola y rompiendo ventanas.

Un coronel uniformado apareció a última hora del jueves en la televisión estatal y anunció que el ejército ponía fin a su cooperación con Francia.

El caos de los últimos 10 días en Níger, país de África Occidental, es una repetición de la agitación que ya se había producido en Burkina Faso y Malí, tres antiguas colonias francesas que luchan por acabar con insurgencias violentas y que han sido tomadas por juntas militares en los últimos años.




Manifestantes sostienen la bandera de Níger el jueves, día de la independencia del país, en la capital, Niamey. FotoAgence France-Presse – Getty Images

Los golpes han avivado la ira popular contra Francia, una antigua potencia colonial que, según los críticos, nunca se desprendió realmente de sus antiguas posesiones.

Ahora, Francia se ha convertido en una especie de chivo expiatorio en una región que se tambalea bajo las fuerzas de la pobreza, el cambio climático y la creciente militancia islámica.

«Francia no vio venir este golpe, por lo que no ha aprendido de Malí o Burkina Faso», afirmó Mujtaba Rahman, director gerente para Europa de la consultora Eurasia Group.

«Una clara teoría del dominó para el siglo XXI».

La agitación en Níger ha amenazado los intereses tanto de Francia como de Estados Unidos, que han enviado tropas y ayuda militar y económica a la región en un esfuerzo por ayudar a los países que luchan contra los insurgentes.

Los países vecinos también se están volviendo unos contra otros:

Un bloque de países de África Occidental inquietos por los golpes ha impuesto sanciones a Níger y amenaza con una intervención militar si los golpistas no restituyen al presidente antes del domingo.

Malí y Burkina Faso, considerados afines a Rusia, han prometido defender a los golpistas nigerinos.

Casi la mitad de los países africanos fueron en su día colonias o protectorados franceses.

Durante décadas, Francia ha mantenido estrechos, aunque complicados, lazos con muchas de sus antiguas colonias, que incluyen presencia militar, influencia económica y acceso directo a los jefes de Estado, un entramado a menudo denominado «Françafrique» que llegó a encarnar la obsesión de Francia por mantener un punto de apoyo allí.

Consciente del creciente resentimiento, el presidente de Francia, Emmanuel Macron, prometió al ser elegido en 2017 restablecer la relación con el continente.

Aumentó la ayuda al desarrollo a los países africanos, defendió la devolución de objetos saqueados a África y prometió reducir la presencia militar francesa.

Pero en muchas antiguas colonias francesas, poco ha cambiado en la práctica, dicen los críticos.

Los detractores acusan a Francia de adoptar un enfoque paternalista en África, manteniendo estrechos vínculos con líderes autoritarios en lugares como Chad y Camerún.

Bajo el liderazgo del Presidente Mohamed Bazoum, detenido desde el 26 de julio, Níger había sido un aliado clave de Occidente en una región convulsa, y un receptor favorecido de ayuda extranjera.

Varios miles de tropas occidentales están estacionadas en el país, incluidos 1.100 estadounidenses y 1.500 franceses desplegados en la lucha contra el terrorismo en el Sahel, una región semiárida asolada por los efectos extremos del cambio climático y por insurgentes armados vinculados a Al Qaeda y al grupo Estado Islámico.

Esa frágil estructura de ayuda occidental y asistencia militar está ahora en entredicho, con la posición de Francia desestabilizada.

Una salida de las tropas francesas probablemente forzaría también la salida de las tropas estadounidenses, según los analistas, ya que es poco probable que los funcionarios estadounidenses confíen en los generales que gobiernan Níger.

«La junta militar de Níger no inspira confianza, debido a sus rápidos acercamientos a los líderes de Malí y Burkina Faso», afirmó Aneliese Bernard, ex asesora del Departamento de Estado estadounidense que ha trabajado en Níger.

Estos líderes, que también tomaron el poder mediante golpes de Estado, se han acercado a Rusia en los últimos años, y se han reunido con al menos un líder golpista en Níger.

Bernard dijo que los recientes acontecimientos en el país probablemente acelerarían el tan esperado traslado de tropas estadounidenses desde allí a países de la costa de África Occidental.

Si las tropas francesas abandonan Níger, Chad seguirá siendo el único país de la región del Sahel que alberga una base francesa.

La semana pasada, Francia evacuó a más de 550 de sus ciudadanos de Níger, alegando la creciente inseguridad tras el ataque a su embajada.

Níger representa aproximadamente el 10% del suministro de uranio de Francia para sus reactores nucleares.

La empresa francesa Orano, antes conocida como Areva, ha sido acusada de contaminación medioambiental en la zona cercana a la mina, lo que ha indignado a algunos nigerinos.

«Cincuenta años que Francia explota nuestro uranio. Ya basta», declaró el jueves Salim Sidimou, un estudiante de 27 años, en una protesta en Niamey, la capital de Níger.

Las recientes convulsiones políticas en África Occidental no han desestabilizado hasta ahora el comercio de Francia en el continente.

Sus mayores socios comerciales africanos son Egipto, Nigeria y Sudáfrica. Empresas como Total Energies siguen teniendo miles de estaciones de servicio en toda África.

Millones de africanos occidentales confían en el canal francés de televisión por satélite Canal+ para ver el fútbol.

Sin embargo, esa huella económica se está desvaneciendo a medida que las nuevas empresas estadounidenses desafían a las compañías de telecomunicaciones francesas en el sector del dinero móvil, los bancos africanos sustituyen a los franceses y las constructoras turcas o chinas ganan contratos que antes se adjudicaban a empresas francesas.

En los sectores de la banca y el automóvil, las empresas francesas han perdido sus monopolios en África Occidental.

En 2000, Francia representaba el 10% del comercio internacional africano, según Etienne Giros, presidente de un grupo que representa los intereses económicos franceses en el continente.

Desde entonces ha caído por debajo del 5%.

Los recientes golpes de estado y el creciente enfado contra las políticas francesas en la región no favorecen las inversiones, añadió Giros. «Pero estamos acostumbrados», dijo.

«Este es el quinto golpe de Níger».

La percepción de la incapacidad de Francia para frenar la insurgencia yihadista en África Occidental también ha contribuido al enfado de la opinión pública.

Rabi Ousmane, madre de cuatro hijos presente en la protesta en Niamey, dijo que odiaba a Francia porque su marido, un soldado nigerino, había muerto en un ataque de insurgentes en 2019 y Francia no había hecho «nada para evitarlo.»

«Larga vida a los militares de Níger y a Tchiani», dijo, en referencia al general Abdourahmane Tchiani, que reclamó el poder en el golpe.

Cuando Francia puso fin el año pasado a una intervención militar de nueve años en Malí tras un importante desencuentro con los nuevos gobernantes militares, sus soldados se trasladaron a Níger para continuar desde allí las operaciones antiterroristas en la región.

En enero, Burkina Faso rescindió su acuerdo militar con Francia, que no tardó en retirar sus 400 soldados, 200 de ellos fuerzas especiales.

Diplomáticos y militares franceses dijeron entonces que habían aprendido de sus errores:

Francia dejaría de enarbolar su bandera sobre bases militares en este rincón de África y se centraría en apoyar las necesidades de los ejércitos africanos en lugar de llevar a cabo operaciones por su cuenta.

Parece que funciona.

En los seis primeros meses de este año, la violencia política y las víctimas civiles disminuyeron en Níger.

En un reciente viaje a Washington, altos mandos militares nigerinos se jactaron de que los niveles de violencia eran inferiores a los de los países vecinos, según declaró el embajador de Níger en Estados Unidos en una entrevista realizada la semana pasada.

«Hubo un reconocimiento tardío por parte de Macron y la cúpula militar francesa de que necesitaban ser menos condescendientes», dijo Nathaniel Powell, un historiador que ha escrito un libro sobre las operaciones militares de Francia en Chad, vecino de Níger.

«Francia había pasado a un segundo plano y Níger estaba tomando la iniciativa».

Si Francia hubiera adoptado antes ese enfoque, sugirió Powell, tal vez no se enfrentaría a los retos en los que ahora se encuentra.

«Estaban ganando en el frente operativo. Pero no con la opinión pública».

c.2023 The New York Times Company

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